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离岸公司海外商标注册困难因素分析

商标库www.tm189.com / 2012-08-07
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  一、前言

        所谓离岸公司(Offshore Company)泛指在离岸法域内成立的有限责任公司或股份有限公司。如英属维尔京群岛、巴哈马群岛等允许国际人士在其领土上成立一种国际业务公司,当地政府对这类公司没有任何税收,只收取少量的年度管理费。同时,所有的国际大银行都承认这类公司,为其设立银行帐号,以及为其财务运作提供方便。通常情况下,这类地区和国家与世界发达国家有很好的贸易关系。在离岸法域注册的海外离岸公司均具有高度的保密性、减免税务负担、无外汇管制3大特点,因而吸引了众多商家与投资者选择离岸公司的发展模式。


      世界上著名的离岸法域有英属维尔京群岛、百慕大群岛、开曼群岛、巴拿马群岛等。


      目前,国内公司或个人注册离岸公司的主要目的是避税、方便海外融资并借机上市、规避国内法律和管制、避免欧美关税壁垒、发展跨国业务、到国内返程投资等。


       据报道,世界上每年约有14万家离岸公司成立,全世界一半以上的资产属于离岸管辖区。由于离岸公司的特殊性,使得其办理海外商标注册具有独特性。如法律文件要求、申请基础、保护范围、提交方式等。对那些想要开展跨国业务、提升企业国际形象、打造国际品牌的公司而言,如何在其他国家获得商标注册是一个十分复杂的问题。笔者在此就针对这方面问题进行论述。


二、实践中的困难


1.法律文件要求


      各国商标主管机关对法律文件要求不一,从而导致申请人在一些国家办理商标注册时无法提供相应文件或需要花费巨大费用才能提供。


      一些国家只需要申请人在申请文件上由法定代表人或其他被授权人简单签字或盖章即可,这些国家主要集中在欧洲、中北美洲、东亚和大洋洲等发达国家和地区。但这些国家十分注重诚实信用原则、商标法律体系也比较完善、对商标的利益相关人有充分的救济途径,因此,离岸公司在这些国家或地区申请商标所遇到的困难比较小。


      另一方面,对于发展中国家和不发达国家而言,上述大部分国家和地区要求申请文件公证或者认证,这一要求导致很多离岸公司无法到这些国家办理商标注册,即使可以注册也要承担大量额外费用。因为这些离岸法域多数没有其他国家的使馆、领馆,使得离岸公司无法办理认证。


       有时离岸公司在离岸法域没有实际经营,从而导致公证文件的成本大大增加(主要是律师费用和来往的通讯费)。很多离岸法域不提供商事文件的公证服务,这也是离岸公司海外商标注册的一大难题。


       目前,需要公证、认证的国家主要集中在南美洲、中东地区、加勒比地区和非洲。


2.申请基础


       目前,一些国家在办理商标注册时规定,需要提供本国或第三国商标基础注册文件,这些国家主要有叙利亚、科威特、埃塞俄比亚、利比亚、孟加拉等。对离岸公司而言,提供一份在离岸法域的商标注册文件是比较困难的。首先是因为在这些离岸法域办理商标注册的程序比较复杂,另一方面是耗时比较长。


       很多离岸法域是英国以前的属地或领地,因此想要在这些区域获得商标注册,企业必须基于英国商标注册,然后才能申请延伸到该离岸法域来请求保护,比如开曼群岛、百慕大群岛等。


3.商标保护的范围问题


        由于某些离岸法域的商标法律体系不完善,并不与世界接轨,其采用的商品和服务分类不是目前世界上大多数国家采用的尼斯分类,如英属维尔京群岛采用50个商品分类、不保护服务类等,因此导致很多离岸公司无法基于离岸法域法律在他国进行商标注册,产生很多不必要的麻烦,也无法真正推动品牌国际化。 
4.使用证据问题


        在遇到商标异议、驳回、法院诉讼等复杂程序后,官方一般要求商标申请人提供大量的商标使用证据,包括在基础注册国的使用证据。由于离岸公司一般不在当地进行生产经营活动,因此,很多离岸公司无法提供相应证据,进而导致商标被撤销或败诉等不利后果。同时,很多国家还要求对商标使用证据进行公证或者认证,但在离岸法域办理公证或认证十分复杂,而且费用相当高昂。


5.提交方式问题


       目前,离岸公司只能进行逐一国家申请,即通过委托各国律师事务所到各国商标主管机关办理商标注册,无法通过马德里商标国际注册体系提交。这样不仅增加了注册成本,而且由于各国商标注册周期长短不一、文件要求不一以及各国代理组织质量参差不齐,导致商标申请人商标权利获得保护的不稳定性增加。


三、解决之道


实践操作中,对于那些需要文件公证的国家,笔者建议,商标申请人在离岸法域当地进行公证。对于那些需要文件认证的国家或地区(主要针对英国前领地和属地),笔者建议,商标申请人在当地公证后,再到英国外交部进行认证,然后由各国驻英国大使馆进一步认证。对于其他一些特殊的国家和地区,笔者建议,可以到各相应国家驻美国的大使馆办理认证事宜。对于在中国香港注册的离岸公司,笔者建议,可以在中国香港总商会办理公证,然后在一些国家驻中国香港的领馆办理文件认证,目前可以在中国香港办理领事认证的国家主要有巴林、巴西、埃及、约旦、科威特、巴拿马、沙特、阿联酋、阿根廷、哥伦比亚、阿曼、秘鲁、土耳其、委内瑞拉、也门。


申请基础问题,笔者建议,商标申请人可以在一些注册周期短、文件要求不高的国家或地区先行注册,如德国、法国等,这些国家注册证下发后,再继续到其他需要申请基础的国家申请。


针对商标保护的范围问题,目前没有一个很好的解决方法,原因是这些条例都是硬性规定,人为因素无法避开。但根据近年来各国和地区商标法的发展来看,越来越多的国家和地区拥有了自己独立的商标法制度、并且采纳了国际尼斯分类,这其中大部分是英属殖民地、领地、属地等。因此,我们相信离岸法域的这些国家和地区会不断完善商标法律保护体系,更好的保护国际投资人的利益。 


关于使用证据问题,由于大多数离岸公司并不真正在注册地实际生产经营,因此肯定是无法提供在离岸法域的使用证据。但根据各国商标主管机关的实践,在原始国的使用证据虽然很重要,但如果离岸公司能够提供在其他国家等世界范围内的使用证据、尤其是提供在产生商标纠纷、侵权的国家的使用证据就更为有利,但使用证据公证、认证问题还是很难获得解决。


四、总结


随着世界经济一体化的趋势不断加剧,国内公司注册成立海外离岸公司是企业走向世界、开展跨国业务、提升企业国际形象的重要一步。但这是否意味着以离岸公司的名义到海外注册商标是企业树立国际品牌的最好途径?笔者认为答案是否定的。原因之一是上述提到的各种实践操作中的困难点;另一方面,笔者认为,一个品牌的价值并不在于它的注册所有人是来自国内还是国外,而是要最终取决于品牌所涵盖的商品或服务的声誉和品质。


离岸公司在国际贸易中、海外融资中、避税方面、避免贸易壁垒等纯经济活动中发挥着巨大作用。实践中,很多离岸公司在国内都存在有一个实体公司用于生产经营、出口或用于在国内的其它经济活动,该实体公司一般是海外离岸公司的控股公司、子公司或其它关联公司。笔者认为,鉴于上述提到的不利因素,在海外设立离岸公司的这些企业完全可以利用在
国内的企业提出商标国际申请。因为世界上几乎所有国家和地区在中国都设有大使馆或领事馆,企业很容易解决商标基础注册事宜,保证了企业顺利到海外进行注册;同时,中国采用与国际通行的尼斯商品和服务分类,保证了到国外申请商标包含商品或服务分类的一致性;目前,大多数企业的商标都是在国内实际生产使用、在其他有出口的国家和地区使用,因此,在提供使用证据时轻而易举;更为重要的是,国内企业可以利用马德里商标国际注册体系办理商标国际注册,可以大大节省了注册费用。

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